Saltar navegación

Virginia redistribuye el recuento de la población reclusa para la redistribución de distritos, con ganancias para Richmond

por Mel Leonor/Richmond Times - Dispatch

Una nueva política estatal para redistribuir el recuento de la población penitenciaria de Virginia basándose en las últimas direcciones conocidas de los reclusos a efectos de la redistribución política de distritos podría aumentar la representación en los centros urbanos del estado, encabezados por Norfolk y Richmond.

Las localidades rurales, que ya se enfrentan a una disminución de la población, registraron los descensos más pronunciados al eliminar la población penitenciaria de sus recuentos de localidades, una dinámica que podría desplazar el poder hacia los centros urbanos controlados por los demócratas.

El cambio en la forma en que Virginia contabiliza a los reclusos sólo se aplica a las poblaciones de las localidades para la redistribución de los distritos legislativos y del Congreso. El Tribunal Supremo de Virginia ha asumido la tarea de redibujar los límites después de que la nueva comisión de redistribución de distritos del estado se empantanara en líneas partidistas.

Virginia es uno de los 11 estados que reasigna de este modo su recuento de población reclusa.

Aproximadamente 38.000 personas están encarceladas en prisiones estatales y otras 6.400 en prisiones federales del estado. Un total de 41.855 reclusos fueron reasignados a su última dirección conocida para la redistribución de distritos, según los datos publicados por la comisión de redistribución de distritos y analizados por el Proyecto de Acceso Público de Virginia.

Los partidarios de esta política afirman que el cambio contribuirá a mejorar la representación de las personas encarceladas, cuyas familias pueden seguir viviendo en los distritos donde residían, y corregirá un desequilibrio de poder que da peso a los votos de las personas que viven cerca de una prisión.

Norfolk y Richmond ganaron cerca de 2.000 personas cada uno, seguidos de Newport News y Virginia Beach con 967 y 808.

Oposición rural

El senador Travis Hackworth, republicano por Tazewell, se unió a otros líderes locales del suroeste de Virginia en una demanda infructuosa para detener la nueva política, argumentando que debilitaría políticamente las zonas rurales de Virginia y la fuerza del voto republicano.

"Las prisiones de Virginia suelen estar situadas en distritos rurales con mayor fuerza de voto republicano", decía la demanda. Añadía que los legisladores como Hackworth "seguirían cargando con toda la responsabilidad de atender a la gente en sus prisiones, sin ninguna de la representación política que de otro modo tendrían derecho a recibir."

El condado de Greensville, sede del Centro Correccional de Greensville, fue con diferencia el que más personas perdió, con casi 2.400, seguido de los condados de Sussex y Buckingham, con alrededor de 1.400 cada uno.

El desafío legal giraba en torno a la idea de que la legislatura no incluyó el cambio en la enmienda constitucional que los votantes aprobaron en noviembre de 2020 para cambiar el proceso de redistribución de distritos. La demanda también argumentaba que era una violación de la constitución estatal hacerlo como legislación estándar. El Tribunal Supremo del estado rechazó la demanda en septiembre.

Proponentes

Del. Cia Price, demócrata de Newport News, presentó el texto para cambiar la política de Virginia y dijo que cree que muchas personas en prisión no están bien representadas por algunos de los legisladores republicanos que cuentan con ellos en sus distritos.

La localidad de Price, Newport News, saldría ganando con la entrada en vigor de esta política. Dijo que su labor en la legislatura, y la de muchos legisladores negros, ya incluía el trabajo en interés de estos ciudadanos.

"Nos tomamos en serio a la población reclusa y abogamos en su favor", dijo Price. "Algunas personas simplemente no tienen representación por la voz [en el distrito] en el que se les cuenta".

Phillip Thompson, ex presidente de la sección del condado de Loudoun de la NAACP, dijo que el cambio de política tiene que ver con la justicia racial. Aunque los virginianos negros representan el 20% de la población del estado, representan el 58% de las personas en prisión o encarceladas en Virginia, según un análisis de la Iniciativa de Política Penitenciaria.
"Muchas veces esos políticos también votan en contra de la reforma penitenciaria y de la reforma de la justicia penal. La gente está representada por legisladores que no representan sus intereses", afirmó Thompson.

Cambio de distritos

El cambio podría acabar beneficiando a las personas de color en general, al obligar a los encargados de elaborar los mapas a incluir más zonas suburbanas y urbanas en algunos distritos para compensar la pérdida de población, diversificando así esos distritos.

Price explicó que la primera vez que se dio cuenta del problema fue escuchando un podcast en el que personas encarceladas en todo el país contaban que nunca habían conocido a sus representantes locales. No habían visitado sus instalaciones ni habían trabajado en temas de justicia penal. Señaló que los esfuerzos anteriores en la legislatura para reasignar la población carcelaria del estado fueron liderados por algunos republicanos, incluyendo el entonces Del. Riley Ingram, R-Hopewell.
"Si 2.000 o 3.000 en su distrito no votan, eso significa que usted tiene un escaño bastante seguro. Si no puede contar con esa gente, tendrá que ampliar ese distrito, tal vez para incluir áreas con más votantes de color", dijo Thompson.

Los partidarios de la política de reasignación de prisiones afirman que, dado que las personas encarceladas no pueden votar en Virginia, contar con ellas en los distritos en los que están encarceladas durante la reasignación de distritos aumenta el poder de voto de todos los demás en ese distrito.

"Al contar a las personas encarceladas como si fueran residentes de la prisión, se da una representación adicional a las personas que viven cerca de esas prisiones", dijo Tram Nguyen, del grupo Nueva Mayoría de Virginia, que aboga por la clase trabajadora de color.

"Es un recuento de cuerpos esencialmente para las localidades que tienen prisiones en ellas, pero que no tienen poder político para actuar como si eligieran a su representación".

Nguyen dijo que la última dirección conocida de un preso, cuando está disponible, podría ser un indicador de dónde es probable que regresen.

"Ahí es donde es más probable que esté su red de seguridad, donde buscarán recursos", dijo.

Sin efecto en la financiación

Mike Wessler, portavoz de la Iniciativa de Política Penitenciaria, dijo que esas políticas sólo afectan al proceso de redistribución de distritos y no, por ejemplo, a la forma en que se asignan los fondos federales o estatales.

"La mayoría de los programas que utilizan datos de población federal tienen otros mecanismos para identificar cómo fluirá la financiación", dijo. "Esto sólo influye en cómo se contabilizan a efectos de trazar líneas, no en las fórmulas de financiación de autopistas u otros programas".

Wessler dijo que su grupo y otros han pasado más de 20 años apelando a la Oficina del Censo de EE.UU. para que cuente a las personas en prisión en su última dirección conocida. La oficina no ha ido tan lejos, pero para el censo de 2020, hizo cambios en la forma en que informa los datos de población que permitieron a los estados hacer el cambio.

"Casi una docena de estados han reconocido que no tiene sentido contar a las personas en la comunidad donde se encuentra la prisión", dijo.

¿Derecho de voto?

Thompson afirmó que el siguiente paso para Virginia debería ser conceder el derecho de voto a las personas encarceladas. En Virginia, 1 de cada 7 afroamericanos no puede votar debido a una condena previa por delito grave, una tasa que duplica la media nacional, según un informe de la organización de justicia penal sin ánimo de lucro The Sentencing Project.

Las personas condenadas por un delito grave pierden automáticamente su derecho al voto en Virginia. Una propuesta de enmienda constitucional que la legislatura aprobó el año pasado devolvería el derecho de voto a estos ciudadanos inmediatamente después de cumplir sus condenas. Para entrar en vigor, la propuesta de enmienda constitucional tendría que ser aprobada por la legislatura de nuevo el próximo año, y luego ser aprobada por los votantes de Virginia en un referéndum estatal en noviembre de 2022.

El gobernador Ralph Northam adoptó a principios de este año el cambio como una política de la administración, restaurando los derechos de 69.000 virginianos que completaron sus sentencias pero estaban en libertad condicional. El equipo de transición del gobernador electo Glenn Youngkin, republicano, no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios sobre la nueva política.

Los republicanos parecen dispuestos a hacerse con el control de la Cámara de Delegados con una ventaja de 52-48 en enero, a la espera del resultado de los recuentos en dos reñidas contiendas en Hampton Roads. Los demócratas tienen una ventaja de 21-19 en el Senado.

La medida propuesta para enmendar la constitución del estado, según lo introducido por el senador Mamie Locke, D-Hampton, originalmente habría restaurado el derecho al voto a los virginianos si en la cárcel o no, pero la enmienda fue reescrito por el momento en que llegó al pleno del Senado. Un demócrata de alto rango dijo que era lo que el caucus sentía que podía apoyar.

Locke dijo durante un emotivo discurso en la última sesión que "la privación del derecho al voto por delitos graves es tan Jim Crow como los impuestos electorales".

"El derecho al voto es la moneda esencial de la democracia", dijo Locke. "Negárselo a 100.000 virginianos negros, estén o no encarcelados, es una burla a cualquier pretensión de que somos una mancomunidad que busca corregir los errores del pasado y ofrecer reparaciones por las injusticias pasadas".

Sólo dos estados, Maine y Vermont, permiten votar a los presos. Diecisiete prohíben votar a los ciudadanos desde la cárcel, pero lo permiten al salir, incluso en libertad condicional.

"Desde muchos puntos de vista, eso es ridículo", dijo Thompson. "Si eres ciudadano de EE.UU., deberías poder votar. Esperemos que pronto se restablezca el derecho al voto para los presos de la Commonwealth. Nunca debieron perderlo".

[email protected]

Continuar leyendo

Leer más